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Advocating for nature through art

Updated: Dec 9, 2021

Defendiendo la naturaleza mediante el arte

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA

&dear is an art & design group in Hong Kong. We are Aimee and Chee Yee, two designers with a strong passion for wildlife and nature. We enjoyed doing art and design, but instead of just doing nice looking things, we prefer to do meaningful things with our skills. In 2011, when we started &dear, we realized there are many important issues about nature that were not being shared in local news. Thus, we started making illustrations about these issues and shared them on social media, hoping to increase people's awareness about what is going on in the wild.

At the beginning of &dear we were graphic designers. But throughout the years, we have had many opportunities and trust from clients to explore more kinds of projects. One type of project we enjoy doing are upcycled installations. We love the idea of giving “garbage” a new look to inspire more upcycling possibilities. Our first plastic bottle installation was for the Hong Kong University of Science and Technology (HKUST). The goal was to promote environmental sustainability on their campus. We did not have any previous experience or any working samples, but HKUST trusted us to make a seven meters long blue whale skeleton with plastic waste from their campus. We estimated that we would need a thousand bottles, and we thought it would take HKUST one or two weeks to collect them. But after a few days, we got a called hurrying us to come to collect bottles from HKUST's garbage station. When we arrived, there was a mountain of plastic bottles, enough waste for us to make ten more installations! With upcycling we also hope to create awareness about how much waste we humans create.

From left to right: &dear team members with an upcycling project. HKUST upcycling installation, a blue whale skeleton made of plastic bottles. Upcycled backdrop for the Conservancy Association event. ©&dear

We are always trying to find fun ways to let people learn about the amazing animals around the world. Everyone loves to play, so years ago, we designed a treasure hunt project. We drew and pasted thirty-six sets of paste-up street art animals around Hong Kong. With this project, we brought animals into our everyday life, and the discovering aspect of the treasure hunt engaged people to look at them. We were able to attract the general public to look at these paste-up animals, mainly people interested in street art. However, we didn’t feel that just looking at the animals was enough, and we wanted to do more than that.

Paste-up street art animals around Hong Kong designed for the Treasure hunt project ©&dear

Then our chance came. We were invited to do a mural for the entrance of the Hong Kong Playground Association Jockey Club Silvermine Bay Camp. On top of doing the mural, they agreed to let us paint 50 different local animals around their campus. The paintings are interactive. Visitors of the camp can borrow tablets to scan a QR code and get more information about that animal after they discover them. This is still one of our favorite projects as our work is not just decorative, but it can be fun, educational and more meaningful.

Murals and interactive animals paintings exhibition at Hong Kong Playground Association Jockey Club Silvermine Bay Camp ©&dear

Hong Kong people love to travel, and with the pandemic many of us feel stuck in boring Hong Kong. So we decided to do the Hong Kong wildlife series. We want to let Hongkongers know that we have amazing wildlife living among us and that we should take the time to get to know our neighbors. At &dear we also design infographics about animals' fun facts. We are aware that long articles usually don't attract people on social media, so our infographics are something visual, short, and fast to read. These infographic posts are the most challenging to make. As we don’t have a science background, it is hard for us to do research. There are many scientific terms we don’t know, and we try our best to make sure the information we are sharing is correct. So, we spend 90% of the time doing research and 10% doing the graphic. We have learned so much about nature during our research, and every time we are amazed about the things we discovered. Sometimes we feel like our posts are our “study-notes”, summarizing our discovery and help us remember how amazing nature is.

Infographics about animal fun facts ©&dear

For our work, we also like to collaborate with other companies, especially green groups. Working with other parties allow us to focus on the visual and creative parts, and we don’t need to spend time doing administration, marketing or promotion. By working with others, we each can focus on what we are good at, and together we can do better and more meaningful projects that can reach the public. We have not had the chance to work with scientists, at least not directly, but are hoping we get the chance to do so in the future! Sometimes, people think we are ecologists or that we have a science background. People like to discuss something more scientific with us, and sadly we cannot answer some questions. But what we would like to say is, your specialty or background might not match what you would like to do, but do not stop yourself from trying. And always allow yourself to explore!

From left to right: Hong Kong wildlife series (Kaloula pulchra). #ddHK at O’brien Road Footbridge. Hong Kong wildlife series (Bibasis gomata gomata). ©&dear

Even though we started &dear almost ten years ago, not many people have heard of us, mainly because we do not focus on marketing. We also know that animals and nature are not trendy topics, and many people might find it hard to connect to nature. During our daily life we have found it hard to engage people or start any discussions about nature, unlike with food or fashion. We understand that our work is not something that can change the world or solve any environmental problems right away. But we also know it is hard for anyone to care about something they might not know about. So we always think that as designers, we can be the ones helping more people to learn about our nature. Hopefully when our audience gets to know more, they will care, and more people will help make the world a better place.

About the author: &dear is an art & design group founded by Chee Yee Tsui and Aimee Mak in 2011. They are designers that envision animals and humans living in harmony and respect, and encourage the public to explore nature with them through their work. Doing illustrations, painting murals and creating upcycled art installations are some of their favorite kinds of projects. Chee Yee loves reading animal books and watching wildlife documentaries since childhood; Aimee enjoys discovering nature with friends out in the wild.

Defendiendo la naturaleza mediante el arte

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA

Todo está conectado. ¿Cómo se puede hilar el arte callejero, las pinturas interactivas y la preocupación por la vida silvestre y la naturaleza? Los diseñadores de &dear tienen la respuesta

&dear es un grupo de arte y diseño en Hong Kong. Somos Aimee y Chee Yee, dos diseñadores con una gran pasión por la vida en estado salvaje y la naturaleza. Disfrutamos haciendo arte y diseño, pero en lugar de solo hacer cosas bonitas, decidimos utilizar nuestras habilidades para hacer cosas significativas. Cuando comenzamos con &dear en 2011, nos dimos cuenta de que había muchos temas importantes sobre la naturaleza que no se estaban compartiendo en las noticias locales. Por lo tanto, comenzamos a hacer ilustraciones sobre estos temas y los compartimos en las redes sociales, con la esperanza de aumentar la conciencia de la gente sobre lo que está sucediendo en la vida silvestre.

Al comenzar &dear éramos solo diseñadores gráficos; pero a lo largo de los años, hemos tenido muchas oportunidades, y la confianza de los clientes, para explorar más tipos de trabajos. Un tipo de proyecto que disfrutamos son las instalaciones hechas de material reutilizado. Nos encanta la idea de darle una nueva apariencia a la "basura" para inspirar más posibilidades de suprarreciclaje. Nuestra primera instalación de botellas de plástico fue para la Universidad de Ciencia y Tecnología de Hong Kong (HKUST por sus siglas en inglés). El objetivo era promover la sostenibilidad ambiental en su campus.

Particularmente no teníamos experiencia con las botellas de plástico, pero HKUST confió en nosotros para hacer un esqueleto de ballena azul de 7 metros de largo con desechos plásticos de su campus. Calculamos que necesitaríamos mil botellas, y pensamos que HKUST tardaría una o dos semanas en recolectarlas. Pero después de unos cuantos días, nos llamaron apresurándonos para recoger botellas de la estación de basura de HKUST. Cuando llegamos, había una montaña de botellas de plástico, ¡suficiente desperdicio para que hiciéramos diez instalaciones más! Ahora, esperamos que con el reciclaje se pueda crear conciencia sobre la cantidad de desechos que producimos los seres humanos.

De izquierda a derecha: Miembros del equipo &dear con un proyecto de reciclaje. Instalación de reciclaje de HKUST, una ballena azul hecha de botellas de plástico. Fondo reciclado para evento de la Asociación de Conservación. ©&dear

Siempre estamos tratando de encontrar formas divertidas para que las personas aprendan sobre los asombrosos animales que hay alrededor del mundo. A toda la gente les encanta jugar, así que hace años diseñamos un proyecto de búsqueda del tesoro. Dibujamos y pegamos 36 animales como arte callejero alrededor de Hong Kong. Con este proyecto, incorporamos los animales a nuestra vida cotidiana, y el hecho de tener que descubrirlos durante la búsqueda del tesoro hizo que la gente los volteara a ver. Pudimos atraer al público en general para que mirara estos animales pegados en las paredes de las calles, principalmente personas interesadas en el arte urbano. Sin embargo, no creímos que solo mirar animales fuera suficiente y queríamos hacer más que eso.

Arte callejero de animales en los alrededores de Hong Kong para el Proyecto de la búsqueda del tesoro ©&dear

Hasta que un día la oportunidad se presentó. Nos invitaron a hacer un mural para la entrada del Campamento Silvermine Bay del Jockey Club de la Asociación de Juegos de Hong Kong. Además de hacer el mural, aceptaron dejarnos pintar 50 animales nativos diferentes alrededor de su campus. Las pinturas son interactivas: los visitantes del campamento pueden tomar prestadas tabletas para escanear un código QR y obtener más información sobre ese animal después de que lo descubrieron. Este sigue siendo uno de nuestros proyectos favoritos, ya que nuestro trabajo no es solo decorativo, sino que puede ser divertido, educativo y más significativo.

Exhibición de murales y pinturas interactivas en Jockey Club de la Asociación de Juegos de Hong Kong Silvermine en Hong Kong ©&dear

A la gente de Hong Kong le encanta viajar, con la pandemia muchas personas nos sentimos atrapadas en esta aburrida ciudad, así que decidimos hacer la serie de vida silvestre de Hong Kong. Queremos que la población conozca a los increíbles animales nativos que viven entre nosotros y, al mismo tiempo, que asuman que deberíamos tomarnos el tiempo para conocer a nuestros vecinos.

En &dear también diseñamos infografías de datos curiosos sobre los animales. Somos conscientes de que los artículos largos no suelen atraer a las personas en las redes sociales, por lo que nuestras infografías son algo visual, breve y rápido de leer. Estas publicaciones infográficas son las más difíciles de hacer, ya que como no tenemos formación científica, nos resulta difícil investigar. Hay muchos términos científicos que no conocemos y hacemos nuestro mejor esfuerzo para asegurarnos que la información compartida sea correcta. Entonces, pasamos el 90% del tiempo investigando y el 10% haciendo el gráfico. Hemos aprendido mucho sobre la naturaleza durante nuestras investigaciones, y cada vez nos asombramos más de las cosas que descubrimos. A veces sentimos que las publicaciones son como "apuntes para estudiar": resumen cada uno de los descubrimientos y nos ayudan a recordar lo asombrosa que es la naturaleza.

Infografías sobre datos curiosos de animales ©&dear

Para nuestro trabajo, también nos gusta colaborar con otras empresas, especialmente las “verdes”. Trabajar con otras organizaciones nos permite concentrarnos en las partes visuales y creativas, y no necesitamos dedicar tiempo a la administración, la mercadotecnia o la promoción. Al trabajar con colaboradores que tienen distintas especialidades, cada uno de nosotros puede enfocarse en aquello en lo que somos buenos, y juntos podemos hacer proyectos mejores y más significativos que puedan llegar al público. No hemos tenido la oportunidad de trabajar con científicos, al menos no directamente, ¡pero esperamos tener la oportunidad de hacerlo en el futuro! A veces, la gente piensa que somos ecólogos o que tenemos formación científica, les gusta poder discutir temas más científicos con nosotros y, lamentablemente, no podemos responder algunas preguntas. Con esto lo que nos gustaría compartir es que, quizá tu especialidad o experiencias no coincidan con lo que te gustaría hacer, pero aún así no tienes que dejar de intentarlo. ¡Permítete siempre explorar!

De izquierda a derecha: series de la vida silvestre de Hong Kong (Kaloula pulchra). #ddHK en el puente peatonal O’brien. Series de la vida silvestre de Hong Kong (Bibasis gomata gomata). ©&dear

A pesar de que empezamos &dear hace casi diez años, no mucha gente ha oído hablar de nosotros, principalmente porque no nos enfocamos en la mercadotecnia. También sabemos que los animales y la naturaleza no son temas en tendencia, y que muchas personas encuentran difícil sentirse atraídos a estos. Durante nuestra vida diaria nos ha resultado difícil conectar con las personas para iniciar discusiones sobre la naturaleza, a diferencia de lo que ocurre con temas como la comida o la moda. Entendemos que nuestro trabajo no es algo que pueda cambiar el mundo o resolver ningún problema ambiental de inmediato. Pero también sabemos que para las personas es difícil preocuparse por algo que tal vez no conozcan. Por eso, nuestro ideal, como diseñadores, es que podamos ayudar a más personas a aprender sobre nuestra naturaleza. Con suerte, cuando nuestra audiencia conozca más, les importará y más personas ayudarán a hacer del mundo un lugar mejor.

Acerca del autor: &dear es un grupo de arte y diseño fundado por Chee Yee Tsui y Aimee Mak en 2011. Ellos son diseñadores que visualizan a los animales y humanos viviendo en armonía y respeto; y alientan al público a explorar la naturaleza con ellos a través de su trabajo. Hacer ilustraciones, murales y crear instalaciones de arte reciclado son algunos de sus proyectos favoritos. Chee Yee ama leer libros de animales y mirar documentales de la vida silvestre desde la niñez; Aimee disfruta explorar la naturaleza con amigos en la vida salvaje.

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