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Freshwater science: going with the flow

Updated: Dec 9, 2021


Translated by Sibbie Li 李曉詩, Edited by Mei Chan 陳美恩 and Ivan Lam 林沛賢

Ciencia de agua dulce: siguiendo la corriente

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA

I have always been fascinated by wildlife in their natural environment. Like most children, my childhood ambitions were heavily influenced by television. I spent a lot of time watching BBC documentaries, with Sir David Attenborough telling me stories about incredible places I have never seen and animals I could never have imagined. Over the years, my fascination with nature developed into a passion that I was fortunate enough to turn into a career.

I grew up in Malaysia, and I left for Singapore after high school to pursue an undergraduate degree in biology at the National University of Singapore (NUS). For my final year project, I conducted an ecological study about the impacts that an alien fish has on Singapore’s freshwater ecosystems, as part of the Freshwater and Invasion Biology Lab at NUS. This was a life-changing experience because I realised for the first time that I could contribute to science in a tangible way. More importantly, my work brought me to clear streams in quiet forests, a welcome contrast to my hectic life in urban Singapore. After completing my undergraduate degree, I stayed at NUS to pursue a PhD working on food webs in freshwater reservoirs. I continued working as a postdoc at the same lab for a year before moving to the University of Hong Kong for a second postdoc.

From left to right: The authors' PhD graduation in Singapore, doing fieldwork in a peat swamp and a stream in Hong Kong

I am currently a Postdoctoral Fellow at Lingnan University, where I am studying the roles and functions of freshwater ecosystems, particularly, streams and rivers. The functions of an ecosystem can be defined as the ecosystem’s capacity for producing resources and services, and these are often linked to biological processes. For example, processes such as decomposition and photosynthesis keep the ecosystem in a balanced state with enough resources to support the plants and animals that live in them. Importantly, these plants and animals are themselves key components in many processes. It is for this reason that I also investigate the diet, movement, and reproductive behaviour of fishes, turtles, and aquatic invertebrates to gain a better understanding of the health of freshwater ecosystems.

A major component of my work focusses on measuring the consequences of human activities on freshwater ecosystems. I am currently collecting data to compare carbon dioxide emissions, animal diets, and movement from healthy and unhealthy streams/rivers around Hong Kong. By comparing data from unhealthy rivers that are associated with human disturbance (e.g., pollution) against their healthy counterparts, I hope to gain insights into how humans may drive negative changes in freshwater ecosystems. This will hopefully help us mitigate potential impacts.

From left to right: Stream fishes, Hong Kong Newt Paramesotriton hongkongensis, and a freshwater stream in Malaysia

I spend a substantial amount of time conducting field surveys for my research. This is one of the many aspects of my work that I thoroughly enjoy because it reminds me of the importance of natural environments. As with any job, my job as a scientist comes with its own challenges. I find that the most challenging part of my job lies in generating interest in freshwater ecosystems among funding agencies, government organisations, and most importantly, the general public. People tend to be more interested in conserving charismatic animals than stream ecosystems, because the latter may feel vague and distant. However, we all depend on freshwater ecosystems for our drinking water, and to produce food in our farms. In cities such as Hong Kong, it is easy to forget that fresh waters are a critical and irreplaceable resource. Despite the challenges, the successes I have had in raising awareness about freshwater ecosystems and the natural environment are some of the most rewarding experiences in my career.

From left to right: The author doing fieldwork Japan's stream, collecting snails in a river in Malaysia, and giving a talk as the guest speaker at Maejo University in Chiang Mai, Thailand

My dream job isn’t too different from my current job. I was given an assignment in primary (elementary) school, where we were asked to write a short essay about our ambitions. I wrote about wanting to be a ‘scientist’ when I grew up, with little knowledge about what a career in science entails. Fortunately for me, I was able to pursue my first ambition, although it isn’t what I imagined it to be! I believed that scientists spend all their time experimenting with new ideas in the lab or observing wild animals in exotic forests. In reality, most of my time is spent in front of the computer, analysing data and writing about it. Anyone considering a career in academia should learn about what the job involves. This will increase the likelihood of having a successful and rewarding career. It will also avert the feelings of disillusionment of realizing too late that an academic career is not what you had envisioned it to be. I also like to remind job seekers that they should also consider science careers outside of academia. Jobs in NGOs or relevant government agencies are some good examples, and many may find those more rewarding career paths.

From left to right: Waterfall in Thailand, the author doing fieldwork in a stream running through an oil palm plantation, and a freshwater stream in Hong Kong

My experience of moving abroad for the first time was challenging. With the benefit of hindsight, I now advice anyone considering a move abroad to start thinking about your options as early as possible. For instance, the financial costs of studying abroad are a major obstacle to many, myself included, so it is usually a good idea to look at scholarship opportunities early. You could also consider studying in countries where tertiary education may be heavily subsidised or the fees less expensive. At a personal level, I missed many things about my home country after leaving. My family, friends, the food, and the comfort in living in a familiar environment. However, I have also learned that there is a lot of value in moving abroad, or away from your childhood towns/cities, because it broadens your horizons. I enjoyed meeting people from various backgrounds and making friends of different cultures and nationalities. These connections have helped me to think about important issues from different points of view. Moving forward, I hope that I can continue to study the natural environment while teaching about the many aspects of nature that fascinate me!

About the author: Jia Huan is a freshwater ecologist with an interest in all things aquatic. In his free time, he enjoys scuba-diving, travelling, and reading. He also has questionable taste in music, and enjoys guilty pleasures from the 80s and 90s, with artists such as Queen, The Smiths, and Aerosmith topping his playlists.




大自然中的生物深深吸引了我,和其他小孩一樣,電視節目影響了我的志願。大衛愛登堡先生(David Attenborough)在英國廣播公司(BBC)的紀錄片中提到很多我從未見過的地方,以及超乎想像的動物,一切一切都是我從未接觸過的。這些年來,我對大自然的癡迷逐漸演變為一份熱情,更幸運的是我能將這份熱情轉化成我的職業。











作者簡介:Jia Huan是個淡水生態學家,對所有水生事物都感興趣。他平日喜歡潛水、旅遊和閱讀。他的音樂品味十分另類,他喜歡八、九十年代的「罪惡快感」歌曲,例如皇后樂團(Queen)、史密斯(The Smiths)和史密夫飛船(Aerosmith)的歌。

Ciencia de agua dulce: siguiendo la corriente

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA

¿Seguir nuestros sueños de la infancia o dejarnos llevar por la corriente? De la BBC a la importancia de conservar los ecosistemas de agua dulce.

Siempre me ha fascinado la vida salvaje en su entorno natural. Como la mayoría de los niños, mis ambiciones infantiles estuvieron fuertemente influenciadas por la televisión. Pasé mucho tiempo viendo documentales de la BBC con Sir David Attenborough contándome historias sobre lugares increíbles que nunca había visto y animales que ni siquiera podía haber imaginado. Con los años, mi fascinación por la naturaleza se volvió mi pasión, misma que convertí en mi carrera.

Crecí en Malasia, pero me mudé a Singapur después de la escuela secundaria para obtener una licenciatura en biología en la Universidad Nacional de Singapur (NUS, por sus siglas en inglés). Para mi proyecto del último año y como parte del Laboratorio de Biología de Invasión y Agua Dulce en NUS, realicé un estudio ecológico sobre los impactos que tiene un pez exótico en los ecosistemas de agua dulce de este país. Fue una experiencia que me cambió la vida, ya que por primera vez me di cuenta de que podía contribuir a la ciencia de una manera tangible. Y aún más importante, mi trabajo me llevó a visitar claros arroyos en bosques tranquilos; un grato contraste respecto a mi agitada vida en la ciudad de Singapur. Después de terminar la licenciatura, me quedé en NUS para realizar un doctorado y estudiar las redes tróficas de reservorios de agua dulce. Continúe con un postdoctorado en el mismo laboratorio durante un año, antes de decidir trasladarme a la Universidad de Hong Kong para un segundo postdoctorado.

De izquierda a derecha: Graduación de doctorado del autor en Singapur, haciendo trabajo de campo en un pantano de turba y un arroyo en Hong Kong.

Mi experiencia al mudarme al extranjero por primera vez fue un desafío. Con el beneficio de la retrospectiva, ahora le aconsejo a cualquiera que considere mudarse al extranjero que comience a pensar en sus opciones lo antes posible. Por ejemplo, los costos financieros de estudiar en el extranjero son un obstáculo importante para muchos —me incluyo—, por lo que generalmente es una buena idea buscar oportunidades de becas. También podrían considerar estudiar en países donde la educación universitaria y los posgrados esten subsidiados en su mayor parte por el gobierno o las tarifas son menos costosas. A nivel personal, extrañé muchas cosas de mi país de origen después de irme: mi familia, amigos, la comida y la comodidad de vivir en un entorno habitual. Sin embargo, también he aprendido que tiene mucho valor mudarse al extranjero, o alejarse de los pueblos o ciudades de la infancia, porque amplía los horizontes. Disfruté conocer gente de diferentes orígenes y hacer amigos de diferentes culturas y nacionalidades. Estas conexiones me han ayudado a pensar en temas importantes desde diferentes puntos de vista. En el futuro, espero poder seguir estudiando el entorno natural mientras enseño sobre los muchos aspectos de la naturaleza que me fascinan.

Actualmente soy un becario postdoctoral en la Universidad de Lingnan, donde estudio los roles y funciones de los ecosistemas de agua dulce, en particular, arroyos y ríos. Las funciones de un ecosistema pueden definirse como la capacidad de este para producir recursos y servicios, mismos que a menudo están vinculados a procesos biológicos. Por ejemplo, procesos como la descomposición y la fotosíntesis mantienen el ecosistema en un estado de equilibrio con suficientes recursos para sustentar las plantas y animales que viven en ellos. Es importante destacar que estas plantas y animales son en sí mismos componentes clave en muchos procesos. Por esta razón también investigo la dieta, el movimiento y el comportamiento reproductivo de peces, tortugas e invertebrados acuáticos para comprender mejor la salud de los ecosistemas de agua dulce.

De izquierda a derecha: Peces de arroyo, tritón de Hong Kong Paramesotriton hongkongensis y un arroyo de agua dulce en Malasia.

Un componente importante de mi trabajo se centra en medir las consecuencias de las actividades humanas en los ecosistemas de agua dulce. Actualmente estoy recopilando datos para estudiar las emisiones de dióxido de carbono, las dietas de los animales y el movimiento de arroyos y ríos saludables e insalubres alrededor de Hong Kong. Al comparar datos de ríos insalubres que están asociados con acciones humanas (por ejemplo, contaminación) con sus contrapartes saludables, espero obtener información sobre cómo los humanos pueden inducir cambios negativos en los ecosistemas de agua dulce. Es de esperar que esto nos ayude a mitigar los posibles impactos.

De izquierda a derecha: El autor haciendo trabajo de campo en un arroyo en Hong Kong, recolectando caracoles en un río en Malasia y dando una charla como ponente invitado en la Universidad Maejo en Chiang Mai, Tailandia.

Mi trabajo no es tan distinto a lo que había soñado. En la escuela primaria, me asignaron una tarea donde se nos pidió que escribiéramos un breve ensayo sobre nuestras ambiciones. Escribí acerca de querer ser un "científico" cuando creciera, pero con pocos conocimientos sobre lo que implica una carrera científica. Afortunadamente, pude perseguir mi primera ambición de la infancia, ¡aunque es algo distinto a lo que imaginaba que sería! Creía que los científicos pasaban todo su tiempo experimentando con nuevas ideas en el laboratorio u observando animales salvajes en bosques exóticos. En realidad, paso la mayor parte del tiempo frente a la computadora, analizando datos y escribiendo sobre ellos. Cualquiera que esté considerando una carrera en el mundo académico debe aprender sobre lo que implica el trabajo. Esto aumentará la probabilidad de tener una carrera exitosa y gratificante. Así mismo evitará los sentimientos de desilusión al darse cuenta demasiado tarde de que la carrera académica no es lo que había imaginado. También me gustaría recordar a las personas que buscan empleo que hay muchas carreras científicas fuera de la academia que pueden considerar. Los trabajos en las ONG o agencias gubernamentales relacionadas con la ciencia son algunos buenos ejemplos, y muchos pueden encontrar esas trayectorias profesionales más satisfactorias.

De izquierda a derecha: Cascada en Tailandia, el autor realiza trabajo de campo en un arroyo a través de una plantación de aceite de palma y un arroyo de agua dulce en Hong Kong.

Gran parte de mi tiempo la dedico a realizar estudios de campo para mi investigación. Este es uno de los muchos aspectos de mi trabajo que realmente disfruto porque me hace tener presente la importancia de los entornos naturales. Como ocurre con cualquier trabajo, mi caso como científico conlleva sus propios desafíos. Considero que la parte más desafiante de mis labores radica en hacer que las agencias de financiación, las organizaciones gubernamentales y —lo que es más importante—, el público en general, se interesen en los ecosistemas de agua dulce. La gente suele poner más atención en la conservación de animales carismáticos que en los ecosistemas de arroyos, porque estos últimos pueden parecer desvinculados e intangibles. Sin embargo, todos dependemos de los ecosistemas de agua dulce para la producción de alimentos en las granjas y el consumo de agua potable. En ciudades como Hong Kong es fácil olvidar que el agua dulce es un recurso fundamental e insustituible. A pesar de los desafíos, los éxitos que he tenido en la concientización sobre los ecosistemas de agua dulce y el entorno natural son algunas de las experiencias más gratificantes de mi carrera.

Acerca del autor: Jia Huan es un ecologista de agua dulce con intereses especiales en temas acuáticos. En su tiempo libre, disfruta bucear, viajar y leer. Cuenta con un gusto musical cuestionable y disfruta de placeres culposos de la década de los 80 y 90; artistas como Queen, The Smiths, and Aerosmith encabezan sus listas de reproducción.

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