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Freshwater science: going with the flow

Updated: Dec 9, 2021

淡水生態學:順流而行

Translated by Sibbie Li 李曉詩, Edited by Mei Chan 陳美恩 and Ivan Lam 林沛賢


Ciencia de agua dulce: siguiendo la corriente

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA


I have always been fascinated by wildlife in their natural environment. Like most children, my childhood ambitions were heavily influenced by television. I spent a lot of time watching BBC documentaries, with Sir David Attenborough telling me stories about incredible places I have never seen and animals I could never have imagined. Over the years, my fascination with nature developed into a passion that I was fortunate enough to turn into a career.

I grew up in Malaysia, and I left for Singapore after high school to pursue an undergraduate degree in biology at the National University of Singapore (NUS). For my final year project, I conducted an ecological study about the impacts that an alien fish has on Singapore’s freshwater ecosystems, as part of the Freshwater and Invasion Biology Lab at NUS. This was a life-changing experience because I realised for the first time that I could contribute to science in a tangible way. More importantly, my work brought me to clear streams in quiet forests, a welcome contrast to my hectic life in urban Singapore. After completing my undergraduate degree, I stayed at NUS to pursue a PhD working on food webs in freshwater reservoirs. I continued working as a postdoc at the same lab for a year before moving to the University of Hong Kong for a second postdoc.

From left to right: The authors' PhD graduation in Singapore, doing fieldwork in a peat swamp and a stream in Hong Kong


I am currently a Postdoctoral Fellow at Lingnan University, where I am studying the roles and functions of freshwater ecosystems, particularly, streams and rivers. The functions of an ecosystem can be defined as the ecosystem’s capacity for producing resources and services, and these are often linked to biological processes. For example, processes such as decomposition and photosynthesis keep the ecosystem in a balanced state with enough resources to support the plants and animals that live in them. Importantly, these plants and animals are themselves key components in many processes. It is for this reason that I also investigate the diet, movement, and reproductive behaviour of fishes, turtles, and aquatic invertebrates to gain a better understanding of the health of freshwater ecosystems.


A major component of my work focusses on measuring the consequences of human activities on freshwater ecosystems. I am currently collecting data to compare carbon dioxide emissions, animal diets, and movement from healthy and unhealthy streams/rivers around Hong Kong. By comparing data from unhealthy rivers that are associated with human disturbance (e.g., pollution) against their healthy counterparts, I hope to gain insights into how humans may drive negative changes in freshwater ecosystems. This will hopefully help us mitigate potential impacts.

From left to right: Stream fishes, Hong Kong Newt Paramesotriton hongkongensis, and a freshwater stream in Malaysia


I spend a substantial amount of time conducting field surveys for my research. This is one of the many aspects of my work that I thoroughly enjoy because it reminds me of the importance of natural environments. As with any job, my job as a scientist comes with its own challenges. I find that the most challenging part of my job lies in generating interest in freshwater ecosystems among funding agencies, government organisations, and most importantly, the general public. People tend to be more interested in conserving charismatic animals than stream ecosystems, because the latter may feel vague and distant. However, we all depend on freshwater ecosystems for our drinking water, and to produce food in our farms. In cities such as Hong Kong, it is easy to forget that fresh waters are a critical and irreplaceable resource. Despite the challenges, the successes I have had in raising awareness about freshwater ecosystems and the natural environment are some of the most rewarding experiences in my career.

From left to right: The author doing fieldwork Japan's stream, collecting snails in a river in Malaysia, and giving a talk as the guest speaker at Maejo University in Chiang Mai, Thailand


My dream job isn’t too different from my current job. I was given an assignment in primary (elementary) school, where we were asked to write a short essay about our ambitions. I wrote about wanting to be a ‘scientist’ when I grew up, with little knowledge about what a career in science entails. Fortunately for me, I was able to pursue my first ambition, although it isn’t what I imagined it to be! I believed that scientists spend all their time experimenting with new ideas in the lab or observing wild animals in exotic forests. In reality, most of my time is spent in front of the computer, analysing data and writing about it. Anyone considering a career in academia should learn about what the job involves. This will increase the likelihood of having a successful and rewarding career. It will also avert the feelings of disillusionment of realizing too late that an academic career is not what you had envisioned it to be. I also like to remind job seekers that they should also consider science careers outside of academia. Jobs in NGOs or relevant government agencies are some good examples, and many may find those more rewarding career paths.

From left to right: Waterfall in Thailand, the author doing fieldwork in a stream running through an oil palm plantation, and a freshwater stream in Hong Kong


My experience of moving abroad for the first time was challenging. With the benefit of hindsight, I now advice anyone considering a move abroad to start thinking about your options as early as possible. For instance, the financial costs of studying abroad are a major obstacle to many, myself included, so it is usually a good idea to look at scholarship opportunities early. You could also consider studying in countries where tertiary education may be heavily subsidised or the fees less expensive. At a personal level, I missed many things about my home country after leaving. My family, friends, the food, and the comfort in living in a familiar environment. However, I have also learned that there is a lot of value in moving abroad, or away from your childhood towns/cities, because it broadens your horizons. I enjoyed meeting people from various backgrounds and making friends of different cultures and nationalities. These connections have helped me to think about important issues from different points of view. Moving forward, I hope that I can continue to study the natural environment while teaching about the many aspects of nature that fascinate me!

About the author: Jia Huan is a freshwater ecologist with an interest in all things aquatic. In his free time, he enjoys scuba-diving, travelling, and reading. He also has questionable taste in music, and enjoys guilty pleasures from the 80s and 90s, with artists such as Queen, The Smiths, and Aerosmith topping his playlists.





淡水生態學:順流而行


翻譯:李曉詩

編輯:陳美恩、林沛賢



大自然中的生物深深吸引了我,和其他小孩一樣,電視節目影響了我的志願。大衛愛登堡先生(David Attenborough)在英國廣播公司(BBC)的紀錄片中提到很多我從未見過的地方,以及超乎想像的動物,一切一切都是我從未接觸過的。這些年來,我對大自然的癡迷逐漸演變為一份熱情,更幸運的是我能將這份熱情轉化成我的職業。

我在馬來西亞長大,高中畢業後去了新加坡,在新加坡國立大學修讀生物學學士課程。作為大學的淡水和入侵生物學實驗室的一員,我的畢業論文研究了外來魚種如何影響新加坡的淡水生態系統。這讓我體會到,自己也可以為科學作出貢獻,是個改變人生的經歷。更重要的是,這項工作帶我到寧靜的森林中,有著清澈的溪流,與我在市區的忙碌生活有著強烈的對比。完成學士學位後,我留在新加坡國立大學修讀博士學位,主要研究淡水水庫的食物網。隨後,我在同一個實驗室擔任一年博士後研究員,之後便到香港大學開展我第二份博士後的工作。

由左至右:作者在新加坡的博士畢業典禮、作者在泥炭沼澤中進行實地考察、香港的溪流。

現在,我是嶺南大學的博士後研究員,正研究淡水生態系統(尤其是溪流和河流)的作用。生態系統的功能可概括為生產資源和提供服務的能力,往往與不同的生物過程有關,例如分解和光合作用等過程有助保持生態系統平衡,並提供足夠的資源去供養其他動植物。重要的是,這些動植物本來就是生物過程中的關鍵。因此,我還調查了魚類、龜類和水生無脊椎動物的食性、活動和繁殖情況,以便更好地了解淡水生態系統的健康狀況。

我工作的其中一個重點,是量度人類活動對淡水生態系統的影響。我正在收集數據,比較香港健康與不健康的溪流/河流中的二氧化碳排放量、動物食性和活動情況。不健康河流通常源於人為干擾(例如污染),通過比較兩方面的數據,希望能得悉人類為淡水生態系統帶來的負面變化,這將有助減輕潛在的負面影響。

由左至右:溪魚、香港瘰螈、馬來西亞的淡水河

因為研究的關係,我大部分時間都在進行實地考察。這讓我想起了自然環境的重要性,是我在眾多工作中非常享受的一環。與所有工種一樣,作為一個科學家亦有自己的難處。我們需要引起不同人士對淡水生態系統的興趣,包括資助機構、政府組織以及最重要的公眾。比起保育淡水生態系統,人們往往對於保護動物更感興趣,全因他們並不熟悉前者。然而,無論是飲用水抑或是農產品,都全有賴淡水生態系統。在香港這個都市生活,我們很容易忘記其實淡水是一種重要且不可取代的資源。即使困難,我也成功提升了人們對淡水生態系統和自然環境的認識,這亦是我職業生涯中最有價值的經歷。

由左到右:作者在日本的溪流進行實地考察、在馬來西亞的河裡收集蝸牛、在泰國清邁的梅州大學演講。

我現時的工作與夢想中的相差無幾。記得小學時,我有一份以「我的志願」為題的功課。雖然我寫了「科學家」,但我當時對這個職業的認識少之又少。幸運的是,即使它和我想像的不一樣,我還是實現了人生的第一個夢想!我一直以為科學家會長時間待在實驗室裏做實驗,或在森林中觀察野生動物。而事實上,我大部分時間只是對着電腦螢幕,分析並記錄數據。所以,任何打算投身學術界的人,都應先了解工作的實質職務。這有助你尋找一份成功而又有意義事業,以免你日後意識到學術生涯並非如你所想,而有幻滅的感覺。我還想提醒求職者,不妨考慮學術界以外與科學有關的工作,例如非政府組織或相關政府機構的職位,職業生涯上可能會有更多得著。

由左至右:泰國的瀑布,作者在一條流經油棕園的溪流中進行實地考察、香港的淡水河。


記得我第一次移居海外時挑戰重重。事後看來,我建議任何考慮到國外發展的人應盡早開始準備。例如,大部份人(包括我在內)的最主要考慮是經濟問題,及早開始申請獎學金不失為一個好方法。你可以選擇到一些高等教育學費較低的國家讀書,有些甚或有大額資助。出國後,其實我十分想念祖國的一切,我的家人、朋友、家鄉的食物,以及舒適又熟悉的生活環境。但是,我也了解到移居國外或遠離成長的地方,有助擴闊視野,裨益不少。我喜歡認識來自不同地方的人,結交不同國籍和文化的朋友。這樣的人際網絡,讓我嘗試站在不同角度去思考重要的問題。展望未來,我希望能夠繼續研究自然環境,並向別人傳授我被自然界所吸引的一切!


作者簡介:Jia Huan是個淡水生態學家,對所有水生事物都感興趣。他平日喜歡潛水、旅遊和閱讀。他的音樂品味十分另類,他喜歡八、九十年代的「罪惡快感」歌曲,例如皇后樂團(Queen)、史密斯(The Smiths)和史密夫飛船(Aerosmith)的歌。



Ciencia de agua dulce: siguiendo la corriente

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA



¿Seguir nuestros sueños de la infancia o dejarnos llevar por la corriente? De la BBC a la importancia de conservar los ecosistemas de agua dulce.



Siempre me ha fascinado la vida salvaje en su entorno natural. Como la mayoría de los niños, mis ambiciones infantiles estuvieron fuertemente influenciadas por la televisión. Pasé mucho tiempo viendo documentales de la BBC con Sir David Attenborough contándome historias sobre lugares increíbles que nunca había visto y animales que ni siquiera podía haber imaginado. Con los años, mi fascinación por la naturaleza se volvió mi pasión, misma que convertí en mi carrera.


Crecí en Malasia, pero me mudé a Singapur después de la escuela secundaria para obtener una licenciatura en biología en la Universidad Nacional de Singapur (NUS, por sus siglas en inglés). Para mi proyecto del último año y como parte del Laboratorio de Biología de Invasión y Agua Dulce en NUS, realicé un estudio ecológico sobre los impactos que tiene un pez exótico en los ecosistemas de agua dulce de este país. Fue una experiencia que me cambió la vida, ya que por primera vez me di cuenta de que podía contribuir a la ciencia de una manera tangible. Y aún más importante, mi trabajo me llevó a visitar claros arroyos en bosques tranquilos; un grato contraste respecto a mi agitada vida en la ciudad de Singapur. Después de terminar la licenciatura, me quedé en NUS para realizar un doctorado y estudiar las redes tróficas de reservorios de agua dulce. Continúe con un postdoctorado en el mismo laboratorio durante un año, antes de decidir trasladarme a la Universidad de Hong Kong para un segundo postdoctorado.

De izquierda a derecha: Graduación de doctorado del autor en Singapur, haciendo trabajo de campo en un pantano de turba y un arroyo en Hong Kong.


Mi experiencia al mudarme al extranjero por primera vez fue un desafío. Con el beneficio de la retrospectiva, ahora le aconsejo a cualquiera que considere mudarse al extranjero que comience a pensar en sus opciones lo antes posible. Por ejemplo, los costos financieros de estudiar en el extranjero son un obstáculo importante para muchos —me incluyo—, por lo que generalmente es una buena idea buscar oportunidades de becas. También podrían considerar estudiar en países donde la educación universitaria y los posgrados esten subsidiados en su mayor parte por el gobierno o las tarifas son menos costosas. A nivel personal, extrañé muchas cosas de mi país de origen después de irme: mi familia, amigos, la comida y la comodidad de vivir en un entorno habitual. Sin embargo, también he aprendido que tiene mucho valor mudarse al extranjero, o alejarse de los pueblos o ciudades de la infancia, porque amplía los horizontes. Disfruté conocer gente de diferentes orígenes y hacer amigos de diferentes culturas y nacionalidades. Estas conexiones me han ayudado a pensar en temas importantes desde diferentes puntos de vista. En el futuro, espero poder seguir estudiando el entorno natural mientras enseño sobre los muchos aspectos de la naturaleza que me fascinan.


Actualmente soy un becario postdoctoral en la Universidad de Lingnan, donde estudio los roles y funciones de los ecosistemas de agua dulce, en particular, arroyos y ríos. Las funciones de un ecosistema pueden definirse como la capacidad de este para producir recursos y servicios, mismos que a menudo están vinculados a procesos biológicos. Por ejemplo, procesos como la descomposición y la fotosíntesis mantienen el ecosistema en un estado de equilibrio con suficientes recursos para sustentar las plantas y animales que viven en ellos. Es importante destacar que estas plantas y animales son en sí mismos componentes clave en muchos procesos. Por esta razón también investigo la dieta, el movimiento y el comportamiento reproductivo de peces, tortugas e invertebrados acuáticos para comprender mejor la salud de los ecosistemas de agua dulce.

De izquierda a derecha: Peces de arroyo, tritón de Hong Kong Paramesotriton hongkongensis y un arroyo de agua dulce en Malasia.


Un componente importante de mi trabajo se centra en medir las consecuencias de las actividades humanas en los ecosistemas de agua dulce. Actualmente estoy recopilando datos para estudiar las emisiones de dióxido de carbono, las dietas de los animales y el movimiento de arroyos y ríos saludables e insalubres alrededor de Hong Kong. Al comparar datos de ríos insalubres que están asociados con acciones humanas (por ejemplo, contaminación) con sus contrapartes saludables, espero obtener información sobre cómo los humanos pueden inducir cambios negativos en los ecosistemas de agua dulce. Es de esperar que esto nos ayude a mitigar los posibles impactos.

De izquierda a derecha: El autor haciendo trabajo de campo en un arroyo en Hong Kong, recolectando caracoles en un río en Malasia y dando una charla como ponente invitado en la Universidad Maejo en Chiang Mai, Tailandia.


Mi trabajo no es tan distinto a lo que había soñado. En la escuela primaria, me asignaron una tarea donde se nos pidió que escribiéramos un breve ensayo sobre nuestras ambiciones. Escribí acerca de querer ser un "científico" cuando creciera, pero con pocos conocimientos sobre lo que implica una carrera científica. Afortunadamente, pude perseguir mi primera ambición de la infancia, ¡aunque es algo distinto a lo que imaginaba que sería! Creía que los científicos pasaban todo su tiempo experimentando con nuevas ideas en el laboratorio u observando animales salvajes en bosques exóticos. En realidad, paso la mayor parte del tiempo frente a la computadora, analizando datos y escribiendo sobre ellos. Cualquiera que esté considerando una carrera en el mundo académico debe aprender sobre lo que implica el trabajo. Esto aumentará la probabilidad de tener una carrera exitosa y gratificante. Así mismo evitará los sentimientos de desilusión al darse cuenta demasiado tarde de que la carrera académica no es lo que había imaginado. También me gustaría recordar a las personas que buscan empleo que hay muchas carreras científicas fuera de la academia que pueden considerar. Los trabajos en las ONG o agencias gubernamentales relacionadas con la ciencia son algunos buenos ejemplos, y muchos pueden encontrar esas trayectorias profesionales más satisfactorias.

De izquierda a derecha: Cascada en Tailandia, el autor realiza trabajo de campo en un arroyo a través de una plantación de aceite de palma y un arroyo de agua dulce en Hong Kong.


Gran parte de mi tiempo la dedico a realizar estudios de campo para mi investigación. Este es uno de los muchos aspectos de mi trabajo que realmente disfruto porque me hace tener presente la importancia de los entornos naturales. Como ocurre con cualquier trabajo, mi caso como científico conlleva sus propios desafíos. Considero que la parte más desafiante de mis labores radica en hacer que las agencias de financiación, las organizaciones gubernamentales y —lo que es más importante—, el público en general, se interesen en los ecosistemas de agua dulce. La gente suele poner más atención en la conservación de animales carismáticos que en los ecosistemas de arroyos, porque estos últimos pueden parecer desvinculados e intangibles. Sin embargo, todos dependemos de los ecosistemas de agua dulce para la producción de alimentos en las granjas y el consumo de agua potable. En ciudades como Hong Kong es fácil olvidar que el agua dulce es un recurso fundamental e insustituible. A pesar de los desafíos, los éxitos que he tenido en la concientización sobre los ecosistemas de agua dulce y el entorno natural son algunas de las experiencias más gratificantes de mi carrera.


Acerca del autor: Jia Huan es un ecologista de agua dulce con intereses especiales en temas acuáticos. En su tiempo libre, disfruta bucear, viajar y leer. Cuenta con un gusto musical cuestionable y disfruta de placeres culposos de la década de los 80 y 90; artistas como Queen, The Smiths, and Aerosmith encabezan sus listas de reproducción.




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