top of page

Sailing through science

Updated: Dec 9, 2021

Navegando a través de la ciencia

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA

I feel fortunate to have been able to live a life doing things that I have found to be interesting, meaningful, and important. I enjoy teaching and I would like my efforts to help lead to more sustainable and equitable future.

As a kid, I lived in Texas, where I was born, but also in California, USA and in Melbourne and Sydney, Australia. I was a bit of a science nerd who always liked biology and nature. The family camping trips we took to lakes in Texas, the Sierra Nevada mountains in California, and the Grand Canyon in Arizona were among my favorite vacations. I realized that I could make biology and science my career after spending a week in Yosemite National Park, which was part of a school field trip during my final year in secondary school. Earning a Bachelor’s degree in Zoology from the University of California, Santa Barbara started me off on my current path. Then I pursued a masters degree at Kansas State University, studying behavior and ecology of mammals, and a Ph.D. at the University of Utah studying plant reproductive ecology. After my Ph.D. I spent two years as a post-doctoral fellow at the University of Minnesota researching plant community ecology.

I started as an Assistant Professor at Texas Tech University (TTU) in the USA in 1991, where I continued my research on plant ecology. Eventually, I took up a joint appointment within the Honors College, which was TTU’s effort to develop a small liberal arts college within a large research university. In the Honors College I worked with multidisciplinary teams focusing on science education and training students in science, literature, and the arts to make them more effective communicators about the environment. One of the things that I enjoyed the most about my job was taking undergraduate students for field courses, camping along the Rio Grande, the river that forms the border between Texas and Mexico, and studying Tropical Marine Biology in Jamaica and Belize.

From left to right: The author climbing to the top of the cliff, along the Rio Grande, Mexican side. Another day learning marine biology in Belize. Learning about traditional Jamaican medicinal plants.

I learned to dive when I was 40 years old while taking a summer holiday in Jamaica. Learning how to dive was never something I thought I would ever do, but it turned out to be a surprisingly important event in my adult life. I love the feeling of being underwater. I have always felt a bit clumsy on land so I enjoy the feeling of floating, neutrally-buoyant, through the water. I quickly learned that I should never shut my eyes for even one second because I never knew when I might come across a new and exciting sea creature. I became a scuba instructor to share my love with undersea life with others. My best experience with diving was by far the six summers I spent teaching marine biology and scuba on a sailboat in the Caribbean Sea (British Virgin Islands and Windward Islands). Definitely not a bad job at all!!

From left to right: Anchored beneath “The Pitons” on the Caribbean Island of St. Lucia. Teaching scuba diving at San Solomon Springs in Balmorhea, Texas. Starting another underwater adventure in Yap, Micronesia.

My dive trips allowed me to travel around the world observing not only underwater life but also the lives of people living in tropical destinations. However, scuba divers spend a lot of time on boats watching what is happening on shore without ever being able to get involved. I realized that if I really expected to understand what is going on in new places, I needed to spend more time in the same place. Thus, for several years I explored how to become an “exchange professor” in a tropical country. Ultimately, I was selected as a Fulbright Scholar at the University of Malaya in Kuala Lumpur, Malaysia. I taught a course about Biodiversity and travelled around the beautiful country writing about the biodiversity and ecology of Malaysian rainforests and coral reefs. My time in Malaysia helped me to develop my interests in Asia and Asian universities which ultimately led to my move to Lingnan in 2015.

From left to right: Home stay at an Iban Longhouse in East Malaysia. Surface interval on Sibuan Island, Malaysia with Badjau children. Testing blow pipe skills at an Orang Asli village in Taman Negara, Malaysia (spoiler alert- I had none)

Lingnan University’s history is rather unique because there were no formal programs in Science or Mathematics at the university before I joined in 2015. Lingnan’s President, Leonard Cheng, proposed to develop a small Science Unit to fill an obvious gap in the curriculum at Lingnan, by recruiting staff who could teach science-related courses in the General Education program. I was recruited as the initial Head and Professor and Jon Fong as the first Assistant Professor.

One of the most exciting, but a bit scary, aspects of moving to Lingnan was the opportunity to start the Science Unit from scratch. Because there were no other models we could follow, developing the Science Unit has been a unique, interesting, and intellectually challenging experience. When Prof Fong and I arrived in 2015, we were asked to “develop a Science Unit”. The only clear obligation stated was teaching general education courses in the Science, Technology, and Mathematics and Society Cluster (CLD). Thus, we had the freedom to apply our vision of how the Science Unit should develop. We were fortunate that we had great support from the Lingnan University administration, Lingnan colleagues and students, and local community so we were able to accomplish a great deal rather quickly.

From left to right: Prof. Wong, Prof. Fong, Jane Goodall and Prof. MacGingely. Science lessons- why are plants green?. Climate Policy Simulation at Lingnan University 2019.

The Science Unit currently has 16 members, including professors, postdoctoral fellows, M. Phil students, research assistants and staff. Some of the most important accomplishments has been offering a number of popular and useful Cluster courses. We established “The Process of Science” as one of the four common core courses taken by all undergraduate students, we initiated the Minor in Environmental and Scientific Literacy, and established a research-based M. Phil in Environmental Science. I am also pleased we have developed a productive group of researchers, who focus largely on environmental issues. The Science Unit conducts research, transfers knowledge to the local community and guides government policy regarding conservation, climate change, and other important environmental issues. I am pleased with, and a little surprised by, the pace of the development of the Science Unit over the last five and a half years both in and out of the classroom and I am excited for what is to come.

About the author: Mark McGinley, a Professor of Teaching and Head of the Science Unit and the Director of Core Curriculum and General Education has conducted ecological research on behavioral, community, and evolutionary ecology of animals and plants. More recently he has focused on increasing the scientific literacy and environmental awareness of both university students and the general public. He is happiest when exploring the world, both above and below the water, so he is anxious to be able to hit the trail again as soon as conditions allow. He has survived the lockdown by becoming more active (lots of hiking in the nearby hills) and closely following American sports such as NBA basketball (L.A. Lakers Champions!), Major League Baseball (L. A. Dodgers Champions) and American football (all of his favorite teams stink now!).

Navegando a través de la ciencia

Translated and edited by María Teresa NEGREROS AMAYA

Aprender a bucear también puede significar aprender a nunca cerrar los ojos, pero ¿qué implicó aprender a crear la Unidad de Ciencias de Lingnan? Entre su amor por la vida submarina y la enseñanza de la ciencia, Mark McGinley lo explica

Me siento afortunado de haber tenido la oportunidad de hacer cosas que he encontrado interesantes, significativas e importantes. Disfruto enseñar y me gustaría que mis esfuerzos ayuden a conducir a un futuro más sostenible y equitativo.

De pequeño viví en Texas, donde nací, pero también crecí en California y Melbourne, Estados Unidos; y en Sídney, Australia. Yo era un poco nerd y siempre me gustó la biología y la naturaleza; así que los viajes familiares que hicimos para acampar en los lagos en Texas, las montañas de Sierra Nevada en California y el Gran Cañón en Arizona, fueron algunas de mis vacaciones favoritas. Cuando realmente me di cuenta de que podía hacer de la biología y la ciencia mi carrera, fue después de pasar una semana en el Parque Nacional Yosemite, esto como parte de una excursión escolar durante mi último año en la escuela secundaria. Obtener una licenciatura en Zoología de la Universidad de California, Santa Bárbara, fue el inicio formal de mi actual camino. Luego obtuve una maestría en la Universidad Estatal de Kansas, estudiando el comportamiento y la ecología de mamíferos; y un doctorado en la Universidad de Utah enfocándome en el estudio de la ecología reproductiva de plantas. Después de mi doctorado pasé dos años como becario postdoctoral en la Universidad de Minnesota investigando la ecología de las comunidades vegetales.

Comencé como profesor en la Universidad Tecnológica de Texas (TTU, por sus siglás en inglés) en Estados Unidos en 1991, donde continué mi investigación sobre ecología vegetal. Finalmente, asumí un cargo conjunto dentro del Honors College, este era un esfuerzo de la TTU para desarrollar un pequeño colegio de artes liberales dentro de una gran universidad de investigación. En el Honors College trabajé con equipos multidisciplinarios enfocados en la educación científica y la capacitación de estudiantes en ciencia, literatura y artes; con el objetivo de mejorar sus habilidades de comunicación sobre temas relacionados con el medio ambiente. Una de las cosas que más disfruté de mi trabajo fue llevar a estudiantes universitarios a cursos prácticos en el campo; acampar a lo largo del Río Grande, el río que forma la frontera entre Texas y México; y estudiar Biología Marina Tropical en Jamaica y Belice.

De izquierda a derecha: El autor escalando a la cima del acantilado a lo largo del Río Grande, del lado mexicano. Otro día de aprender biología marina en Belice. Aprendiendo acerca de las plantas medicinales tradicionales en Jamaica

Aprendí a bucear cuando tenía 40 años mientras disfrutaba de unas vacaciones de verano en Jamaica. Aprender a bucear fue algo que nunca pensé que haría, pero resultó ser un evento sorprendentemente importante en mi vida adulta. Me encanta la sensación de estar bajo el agua. Siempre me he sentido un poco torpe en tierra, así que disfruto de la sensación de flotar, con una flotabilidad neutra, a través del agua. Rápidamente aprendí que nunca debía cerrar los ojos, ni por un segundo, porque nunca sabía cuándo podría encontrarme con una nueva y emocionante criatura marina. Esto me motivó a convertirme en instructor de buceo para compartir mi amor por la vida submarina con los demás. Mi mejor experiencia con el buceo fueron los seis veranos que pasé enseñando biología marina y buceo en un velero en el Mar Caribe (Islas Vírgenes Británicas e Islas de Barlovento). ¡Para nada un mal trabajo!

De izquierda a derecha: Anclado debajo de “The Pitons” en la isla caribeña de Santa Lucía. Enseñando buceo en San Solomon Springs in Balmorhea, Texas. Iniciando una nueva aventura submarina en Yap, Micronesia.

Mis viajes de buceo me permitieron recorrer todo el mundo observando no solo la vida submarina, sino también la vida de las personas que viven en destinos tropicales. Sin embargo, los buceadores pasan mucho tiempo en los botes observando lo que sucede en la costa sin poder involucrarse. Me di cuenta de que, si realmente esperaba entender lo que está sucediendo en nuevos lugares, necesitaba pasar más tiempo en el mismo lugar. Por lo tanto, durante varios años investigué cómo convertirme en un "profesor de intercambio" en un país tropical. Finalmente, fui seleccionado como becario Fulbright en la Universidad de Malaya en Kuala Lumpur, Malasia. Impartí un curso sobre Biodiversidad y viajé por ese hermoso país escribiendo sobre la biodiversidad y la ecología de las selvas tropicales y los arrecifes de coral de Malasia. Mi tiempo en Malasia incrementó mi interés en Asia y las universidades asiáticas, lo que finalmente me llevó a mudarme a Lingnan, Hong Kong en 2015.

De izquierda a derecha: Estancia en una casa comunal de Iban, al este de Malasia. Intervalo de superficie (Un intervalo de superficie es básicamente el tiempo que un buceador pasa fuera del agua entre dos inmersiones consecutivas) en la isla de Sibuan, Malasia con niños Badjau. Probando habilidades al soplar en una aldea de Orang Asli en Taman, Negara, Malasia (Alerta de spoiler: mis habilidades son nulas).

La historia de la Universidad de Lingnan es bastante particular, porque no había programas formales de Ciencias o Matemáticas en la universidad antes de que me contrataran en 2015. El presidente de Lingnan, Leonard Cheng, propuso llenar ese vacío evidente en el plan de estudios y reclutó personal que pudiera enseñar cursos relacionados con la ciencia como parte del programa de educación general; así como desarrollar una pequeña Unidad de Ciencias. Como parte de esta iniciativa, fui reclutado como director y profesor, y Jon Fong como primer profesor exclusivo de la Unidad de Ciencias.

Uno de los aspectos más emocionantes, pero un poco atemorizantes, de mudarse a Lingnan fue la oportunidad de comenzar la Unidad de Ciencias desde cero. Debido a que no había otros modelos que pudiéramos seguir, desarrollar la Unidad de Ciencias ha sido una experiencia única, interesante y desafiante intelectualmente. Cuando el profesor Fong y yo llegamos en 2015, se nos pidió que “desarrolláramos una Unidad de Ciencias”; nuestra única obligación era impartir cursos de educación general en el Grupo de Ciencia, Tecnología y Matemáticas y Sociedad (CLD). Por lo tanto, tuvimos la libertad de aplicar nuestra visión de cómo debería desarrollarse la Unidad de Ciencias. Tuvimos la suerte de contar con un gran apoyo de la administración de la Universidad de Lingnan, los colegas y estudiantes, y la comunidad local, por lo que pudimos lograr mucho con bastante rapidez.

De izquierda a derecha: Profesor Wong, Profesor Fong, Jane Goodall y el Profesor MacGinley. Lección de ciencias: ¿Por qué las plantas son verdes? Simulación de policía de clima en la Universidad de Lingnan 2019

La Unidad de Ciencias tiene actualmente 16 miembros, incluidos profesores, becarios postdoctorales, estudiantes de maestría, asistentes de investigación y personal administrativo. Algunos de nuestros logros más importantes han sido ofrecer una serie de cursos populares y útiles. Establecimos “El proceso de la ciencia” como uno de los cuatro cursos básicos que son un requisito para todos los estudiantes de licenciatura, iniciamos la especialización en Literatura Científica y Ambiental y establecimos una Maestría en Ciencias Ambientales basada en la investigación. También me entusiasma que hayamos desarrollado un grupo productivo de investigadores, los cuales se centran principalmente en cuestiones ambientales. La Unidad de Ciencias realiza investigaciones, transfiere conocimientos a la comunidad local y orienta la política gubernamental con respecto a la conservación, el cambio climático y otros temas ambientales importantes. Estoy satisfecho y un poco sorprendido por el ritmo de desarrollo de la Unidad de Ciencias durante los últimos cinco años y medio, tanto dentro como fuera del aula, y me emociona lo que está por venir.

Acerca del autor: Mark McGinley es profesor de enseñanza, jefe de la unidad de ciencia y director de plan de estudios básicos y educación general. Ha realizado investigaciones de comportamiento, comunidades y la evolución de la ecología de animales y plantas. Recientemente se ha concentrado en incrementar la alfabetización científica y la conciencia ambiental de estudiantes y del público en general. Es más feliz cuando explora el mundo, tanto por encima como por debajo del agua, por lo que está ansioso por poder volver al camino tan pronto como las condiciones lo permitan. Ha sobrevivido al encierro volviéndose más activo (demasiadas caminatas en colinas cercanas) y siguiendo de cerca ligas deportes estadounidenses como el baloncesto de la NBA (¡L.A. Lakers Champions!), las grandes ligas de béisbol (L.A. Dodgers Champions) y el fútbol americano (¡Todos sus equipos favoritos apestan ahora!).

96 views0 comments

Recent Posts

See All


bottom of page